La actualización de Xbox Series X de Microsoft significa el fin de los discos de juegos

Fue hace poco más de 10 años que la división de juegos de Microsoft, entonces dirigida por Don Mattrick, un ejecutivo que a veces parecía haber sido reemplazado por un autómata que funcionaba mal, reveló por primera vez la Xbox One al mundo y explicó que presagiaba un cambio total. -futuro digital en el que los usuarios comprarían licencias de juegos en lugar de juegos. (¡Incluso si los compraron en disco!) La política fue vilipendiada por los fanáticos, vilipendiada por la prensa: “Microsoft acaba con la propiedad de los juegos y espera que sonríamos”, escribió mi antiguo jefe en en un despiadado derribo, y Sony se burló abiertamente. en un escenario en vivo del E3 en quizás el movimiento final más devastador, y ciertamente el más memorable, de la guerra de las consolas.

Humillada, Xbox revocó su decisión, pero el daño a su reputación ya estaba hecho y la fortuna de Xbox One quedó irreparablemente dañada. (Su decepcionante rendimiento técnico y su fallida estrategia multimedia también tuvieron algo que ver). Pronto, Mattrick desapareció, reemplazado por Phil Spencer, mucho más afable, y Spencer, cuyas palabras ponían a los jugadores en primer lugar, se dedicó a reconstruir la confianza en el Marca Xbox e innovando su modelo de negocio de otras formas. Y en general, ha hecho un buen trabajo en eso.

Un ejecutivo de cabello lacio, Don Mattrick, sonríe mientras señala una consola Xbox One frente a un gran logotipo de Xbox One.

Don Mattrick en el desafortunado lanzamiento de Xbox One.
Imagen: Microsoft

Pero Mattrick no se equivocó. Él tenía visto el futuro, es sólo que no estaba en el momento adecuado y aparentemente Spencer lo sabía. Esto es evidente a partir de los planes filtrados para una actualización de generación media de la gama de consolas Xbox, que incluye una Xbox Series X rediseñada y “totalmente digital” sin unidad de disco. Su consola hermana, la Serie S, ya es un dispositivo exclusivamente digital. (Sony también fabrica una PlayStation 5 solo digital). Entonces, si el plan de Microsoft de reemplazar los modelos existentes de la serie Xbox a fines de 2024 llega a buen término, Xbox será el primer fabricante de consolas en dejar atrás los medios físicos por completo. La siguiente gran pregunta, entonces, es en qué momento Xbox dejará de fabricar y distribuir discos de juegos por completo.

Una generación de consolas Xbox exclusivamente digital es un hito enormemente significativo, pero en los últimos 10 años, todos nos hemos acostumbrado tanto a reunir bibliotecas virtuales de juegos que no es probable que esta medida provoque la misma protesta que en el pasado. 2013. Hay una conveniencia obvia en la forma en que la distribución digital hace que cada juego que hayas comprado sea rápidamente accesible a través de múltiples dispositivos. También es más sustentable que fabricar y enviar discos (aunque es importante recordar que el costo ambiental de las grandes descargas y la transmisión en la nube no es insignificante). En cualquier caso, el mercado (es decir, nosotros, las personas que compramos y jugamos) parece haber decidido. Lo que la decisión de Microsoft le dice por encima de todo es que el apetito de los propietarios de Xbox por comprar juegos físicos se ha reducido hasta el punto de que es financieramente viable para la empresa ignorarlo por completo.

Gracias a la visionaria creación de Steam por parte de Valve a principios de la década de 2000, los juegos de PC (un sector al que Spencer regresa una y otra vez en sus comentarios públicos) habían abandonado los lanzamientos físicos incluso antes de que la Xbox de Mattrick hiciera su desastrosa proclamación hace una década. Pero el negocio de las consolas siempre ha tenido una relación más estrecha con el comercio minorista, y parece que los competidores de Microsoft en ese espacio tardarán más en dar el paso. Sony parece estar cubriendo sus apuestas: se informa que la actualización de media generación para PlayStation 5 tendrá una unidad de disco desmontable opcional. Mientras tanto, se dice que Nintendo, siempre tradicionalista, continúa apoyando los cartuchos de juegos con su sucesor del Switch.

Un rediseño cilíndrico, vertical y negro de la consola Xbox Series X, con nombre en código “Brooklin”, con notas sobre sus características.

El diseño de Brooklin «eleva la experiencia totalmente digital del ecosistema Xbox», dice Microsoft.
Imagen: Microsoft vía FTC

Microsoft ha decidido claramente que el negocio minorista de juegos ha quedado obsoleto hasta el punto de que puede cortar los lazos. La ventaja para la empresa es obvia: se convierte no sólo en el único licenciante sino en el único distribuidor de juegos de consola Xbox, eliminando a Amazon, GameStop y todos los demás. También tendrá más libertad en materia de precios; los minoristas insisten en un precio minorista recomendado fijo que pueden optar por reducir si lo desean, pero que las tiendas digitales no pueden cumplir. De ahí la situación de que las copias digitales de los nuevos lanzamientos cuesten 70 dólares, mientras que las copias físicas suelen estar disponibles con un descuento de alrededor de 10 dólares.

En teoría, Microsoft podría optar por relajar sus precios, trasladar los ahorros a los jugadores y competir en precio con Steam, donde los juegos son, en promedio, más baratos que en las tiendas de consolas. Sin embargo, dados los crecientes costos del desarrollo de juegos, es extremadamente improbable que eso suceda. En cambio, sin la opción de buscar gangas entre los minoristas o comprar juegos usados, los propietarios de Xbox probablemente terminarán pagando más por la mayoría de los juegos como resultado de este cambio.

Desafortunadamente, hay pocas ventajas para los consumidores al eliminar los juegos físicos como opción. Los juegos digitales no tienen valor de reventa, los minoristas sufrirán y hay un efecto en cadena muy preocupante para la preservación del juego. Las colecciones digitales pueden parecer permanentes, pero en realidad solo persisten según el capricho de los operadores de las tiendas, mientras que los editores pueden (y a menudo lo hacen) eliminar los juegos de la lista, un destino que pronto ocurrirá. Los Vengadores de Marvel, Por ejemplo. En un mundo totalmente digital, a menos que ya tengas una licencia de un juego eliminado de la lista (o, en algunos casos, lo hayas descargado en algún lugar), se vuelve completamente inaccesible. En el futuro, no habrá forma de jugar a juegos eliminados de la lista. Están perdidos en el tiempo.

La decisión de Microsoft de crear la primera plataforma de juegos de consola totalmente digital siempre se ha sentido inevitable. Es hacia donde se dirige la tecnología y parece ser lo que la gente quiere. Pero con ello, la industria del juego pierde un vínculo con su comunidad (y con su pasado) que nunca podrá recuperarse.