En la década de los 80, fue pionera en los videojuegos. Hoy nadie la puede encontrar

Historiador de videojuegos Kevin Bunch recuerda haber enviado una docena de cartas por correo en 2019, cada una dirigida al mismo nombre. Los sobres blancos viajaron a través de diferentes direcciones en Texas, algunos llegaron a su destino de manera segura, otros regresaron con una nota amarilla brillante: “REGRESO AL REMITENTE. INTENTADO – NO CONOCIDO. NO SE PUEDE AVANZAR «.

Pero incluso las letras que lo hicieron no encontraron su verdadero objetivo. La publicación pudo haber sido abierta por personas con el nombre exacto que Bunch había escrito, claro, pero no eran la persona específica que él y muchos otros han estado tratando de localizar durante más de una década.

Su nombre es Ban Tran, y supongo que no tienes idea de quién es o qué tiene que ver con los videojuegos. También es una pena, porque Ban Tran hizo una contribución bastante notable a la industria del juego y, sin embargo, ha sido borrada de la historia.

Es cierto que la industria del juego es notoriamente pésima para preservar su propia historia. Incluso los juegos modernos pueden perderse en el éter a medida que los servicios desaparecen o los títulos dejan de imprimirse o de ser compatibles. Es aún peor cuanto más retrocede, especialmente cuando se trata de mujeres. No es solo que las mujeres en la tecnología sean ignoradas de manera rutinaria, aunque eso ciertamente juega un papel en este misterio. Es que las normas culturales en torno al matrimonio dificultan su seguimiento.

«Una de las partes más difíciles de escribir sobre mujeres en la historia de los videojuegos» historiadora de juegos Kate Willaert dijo, «es cuando toman un nuevo nombre después de publicar un trabajo y, de repente, su trabajo se divide en dos, o se ‘borra’ por completo».

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Algunas mujeres en la industria del juego le dicen a Gameslatam que han mantenido sus apellidos a propósito después de casarse, porque los créditos existentes en los juegos enviados se refieren a ellas de una manera específica. Si estas mujeres se divorcian, la acreditación se convierte en una pesadilla entre lo que dicen los documentos legales, lo que imprime Internet y lo que enumera un juego de créditos. Existen medidas para ayudar a solidificar las identidades, con sitios web de la industria como MobyGames que muestran diferentes alias para los desarrolladores de juegos. Pero algunas mujeres no quieren correr el riesgo, no en una industria donde los créditos del juego determinan si obtendrás el próximo trabajo o no.

«Siento que no debería importar», dijo un desarrollador, «pero en esta industria nunca se sabe».

Otra arruga aquí es que Ban Tran es un nombre vietnamita muy común; solo en Texas, las páginas blancas muestran más de 100 resultados. Bunch intentó enviar cartas solo a personas que teóricamente podrían encajar en el grupo de edad, pero eso todavía deja mucho margen de error.

¿Por qué buscar a Ban Tran en primer lugar? Comencemos con un examen sorpresa. ¿Quién es el primer personaje femenino de los videojuegos? Muchos dirían Sra. Pac-Man, pero ella no es una persona real, ni siquiera tiene su propio nombre. A decir verdad, es difícil precisar quién debería obtener exactamente el honor aquí, porque depende completamente de los criterios que use y si estamos considerando o no la totalidad de los juegos de arcade, consolas y juegos de PC.

«El primer personaje femenino jugable en pantalla probablemente esté en un juego de arcade de [game developer] Exidy llamó Puntaje”, Dijo Willaert. Esto también se perdió en el tiempo. Ya no hay forma de jugar el juego y no hay capturas de pantalla de Puntaje en línea. Los anuncios impresos o folletos que promocionan el juego en realidad no muestran lo que Puntaje parece. Solo sabemos lo que hay en el juego por las descripciones de las revistas especializadas, que según Willaert dicen que el juego es una «batalla de sexos».

«Ni siquiera podemos encontrar un gabinete que funcione, aunque algunos coleccionistas e historiadores de Exidy están atentos», dijo Willaert.

Si Sra. Pac-Man está descartado, y apenas hay pruebas de que Puntaje existía, el siguiente mejor ejemplo es un juego llamado Wabbit. Lanzado en 1982 por el desarrollador tejano Apollo, Wabbit es un título para Atari 2600 que tiene la distinción de ser el primer juego de consola con un personaje femenino jugable con nombre que no está fuera de la pantalla. En Wabbit, controlas a Billie Sue mientras intenta proteger sus cultivos de zanahorias de los molestos conejos. Es un juego de disparos en el que intentas competir contra los conejos por una puntuación alta.

«Es colorido, tiene estos objetos bastante identificables en la pantalla, es rápido y es bastante único», dijo Bunch. «Wabbit es probablemente uno de los mejores juegos que lanzó la empresa «.

WabbitSu existencia es una curiosidad no solo por lo que describe, sino por cómo llegó a ser. Según la investigación de Willaert, Ban Tran fue contratado por Apollo después de enviar por correo algunos conceptos de juegos «extravagantes» a la compañía, ideas que estaban mucho más allá de las capacidades del hardware de videojuegos en ese momento. A pesar de sus extravagantes ideas, o quizás debido a ellas, Tran consiguió una entrevista.

No sabemos cuál era la experiencia de Tran en tecnología antes de esto, pero debe haber tenido algo de experiencia, porque se lanzó de inmediato e hizo un juego por su cuenta. Mientras que una ex trabajadora dijo que Apollo no requería experiencia para unirse, la rápida habilidad de Tran para idear conceptos de juegos “intensos” sorprendió a quienes la rodeaban, especialmente porque no había muchas mujeres haciendo juegos en ese momento. Además, señaló Bunch, «El [Atari 2600] ¡no es una máquina fácil de desarrollar! «

Venga de donde venga Tran, su paso por Apollo no duró mucho. La compañía quebró aproximadamente un año después, y aunque Tran aguantó un tiempo trabajando en otros proyectos, nadie sabe qué le sucedió después. Puede que todavía no esté en Texas, y es posible que no siga siendo Ban Tran. ¿Todavía está por aquí?

Willaert está decidida a averiguarlo, porque está en medio de la producción de una serie de YouTube de 50 partes sobre protagonistas femeninas jugables.

“La mayoría de estos personajes son tratados como notas al pie en la historia de los videojuegos, si es que se mencionan en absoluto, así que quería desafiarme a mí mismo para buscar suficiente información para dar a cada uno su propio ‘capítulo’ en esta serie”, dijo Willaert.

Ella ha estado trabajando en este proyecto durante una década, que también es el mismo tiempo que ella y otros detectives de Internet han estado tratando de encontrar a Tran. Hasta ahora, a pesar de recurrir a otros historiadores del juego, hacer una llamada en las redes sociales, y enviando muchas cartas físicas, la búsqueda de Tran ha chocado contra una pared. No podemos preguntarle a Tran si Wabbit fue influenciado por la existencia de Invasores espaciales, o lo que aparentemente eran sus otras ideas locas. No sabemos qué pasó a hacer, o si todavía está en tecnología. Ni siquiera sabemos si todavía se llama Ban Tran.

Willaert y Bunch tienen muchas más preguntas, porque lo poco que sabemos es totalmente endeble. Los relatos de primera mano de los pocos desarrolladores de Apollo con presencia en línea ni siquiera recuerdan quién era ella exactamente, aparte de saber que era vietnamita y estaba decidida a ser contratada. Estos desarrolladores asumen que debe llamarse Ban Tran, porque así dicen los sitios de fans que se llamaba. Pero no están seguros; no pueden recordar del todo. ¿De dónde sacaron el nombre los sitios de fans en primer lugar? Me gusta Puntaje antes que ella, la contribución de Tran a los videojuegos pende de un hilo.

«Parece haberse convertido en una especie de fantasma», dijo Bunch.