Cómo surgió el mashup más improbable de Pokémon Studio, Pocket Card Jockey

Jockey de cartas de bolsillo, una mezcla improbable de carreras de caballos y solitario del desarrollador de Pokémon Game Freak que se convirtió en un favorito de culto en Nintendo 3DS, está de vuelta. El recién estrenado Tarjeta de bolsillo Jockey: ¡Sigue adelante! trae esta combinación inexplicablemente elegante a iOS a través del servicio de suscripción Apple Arcade. He tenido el juego durante los últimos días, y ha sido un placer reencontrarme con sus caballos de carreras chibi (míralos, están intentando muy difícil), limpieza de cartas de ritmo rápido, sentido del humor frívolo y profundidad táctica inesperada.

Jugar también despertó en mí el deseo de saber la respuesta a dos preguntas candentes. ¿A quién diablos se le ocurrió esta extraña idea para un videojuego? ¿Y por qué?

Entra Masao Taya, un programador de Game Freak que trabajó en la mayoría de los títulos principales de Pokémon desde 2002. Rubí y Zafiro a 2016 Sol y Luna. Es el director de la original. Jockey de cartas de bolsillo y ¡Seguir adelante!, un obsesivo de las carreras de caballos que soñaba con combinar de alguna manera su pasión con un juego de cartas. Pero, Taya me dice por correo electrónico, fue un amigo y compañero aficionado a los caballos en Game Freak quien tuvo el momento final de inspiración.

“Yo ya era aficionado a las carreras de caballos y había estado haciendo simuladores de carreras de caballos y programas similares. Venía proponiendo ideas que combinaban carreras de caballos con juegos de cartas dentro de la empresa. Sin embargo, ni siquiera yo creo que esas ideas fueran muy buenas”, confiesa Taya.

La puerta de salida de una carrera de Pocket Card Jockey, con un juego de cartas superpuestas, incluida una capa que dice

Imagen: Game Freak/Apple

“Entonces, un día, mi colega, el compositor de la serie Pokémon y fanático de las carreras de caballos, Go Ichinose, me recomendó que probara cierto juego de solitario para dispositivos móviles. Sabía de mi idea y me sugirió que usara solitario en lugar de mi juego de cartas”. La clave de la sugerencia de Ichinose fue la aplicación particular de solitario que había recomendado. El solitario suele ser un juego relajante y reflexivo, pero Jockey de cartas de bolsillo hace que el jugador despeje cuadros rápidamente contra un límite de tiempo en medio de una carrera para determinar qué tan bien el jinete está equilibrando los niveles de energía y resistencia del caballo. Es algo extrañamente emocionante.

“La aplicación del solitario […] también tenía una tabla de clasificación en la que comparabas tus tiempos de finalización con jugadores de todo el mundo”, dice Taya. “Estaba enganchado a obtener una clasificación alta en esa tabla de clasificación, en la medida en que incluso obtuve el segundo lugar en el ranking mundial un día.

“Para lograrlo, necesitaba ‘pensar en jugadas eficientes’ y ‘mover las cartas con rapidez y precisión sin perder un solo segundo’. Descubrí que mi mente estaba en un estado de cómoda excitación mientras hacía esto. Así que me imaginé que un jockey que monta un pura sangre rápido, que está constantemente analizando la situación y tomando decisiones para ganar, probablemente esté bajo un tipo de estrés similar y experimente el mismo tipo de emoción cuando las cosas van bien”.

Taya e Ichinose se reunieron con el programador Toshihiro Obata para desarrollar un prototipo. «Ninguno de los dos [Ichinose nor I] quería crear un simulador de carreras de caballos”, dice; en cambio, planearon pasar de contrabando un juego de carreras de caballos auténtico y complicado a algo que pareciera bastante diferente, para poder atraer a jugadores desconocidos a su pasatiempo y al mismo tiempo satisfacer a los fanáticos del deporte. El diseño que finalmente establecieron tiene una profundidad sorprendente.

Una mano de solitario se superpone en una pista de carreras oscura llena de caballos de dibujos animados en el juego Pocket Card Jockey: Ride On!

Imagen: Game Freak/Apple

A Jockey de cartas de bolsillo carrera tiene varias fases. Las manos del solitario determinan qué tan bien sale tu caballo de la puerta, cuánta energía acumulas y la fuerza del vínculo entre el caballo y el jinete. Entre estas rondas, debes posicionar a tu caballo tácticamente en la pista, equilibrando muchos factores: la zona de confort del caballo, que determina la dificultad de los cuadros solitarios (y cuánta energía ganan); la resistencia que costará moverse de posición; la posición preferida del caballo en relación con otros caballos; la distancia desde el interior de las vueltas; y la ubicación de las tarjetas de encendido que ensucian la pista. Finalmente, hay un sprint en la recta final, cuando la fusta del jinete debe usarse con moderación y cuidado en el tiempo para incitar a su corcel.

Son cosas bastante complicadas. Pregunté cuán profundamente habían estudiado Taya e Ichinose el deporte para prepararse para el juego. “Cuando estás profundamente absorto en algo, a los demás les puede parecer que estás trabajando duro, estudiando o entrenando, pero a veces la persona que está absorta simplemente se está divirtiendo”, dice secamente Taya. “Creo que así fue. Mirando hacia atrás ahora, creo recordar que ambos gastamos bastante dinero en nuestros ‘estudios’, pero realmente preferiría no recordar esa parte”.

¡Seguir adelante! no es la primera vez Jockey de cartas de bolsillo ha aparecido en el iPhone. Tras el lanzamiento original del juego para 3DS en Japón en 2013, hubo un lanzamiento gratuito para iPhone en el país, pero no funcionó. “No pudimos adaptar bien el juego al modelo F2P, por lo que no funcionó desde una perspectiva comercial”, dice Taya. “Desde entonces, he estado pensando en la esquina de mi mente en formas de hacer de Pocket Card Jockey un juego móvil exitoso, pero también he tenido las manos ocupadas con muchos otros trabajos (divertidos), así que no estaba capaz de poner mis ideas en acción.

“Mientras esto sucedía, Apple Arcade comenzó a hacerse popular en Japón. Sentí que dado que Apple Arcade no tiene ninguna compra en la aplicación, excepto las tarifas de suscripción, no habría necesidad de forzar un modelo F2P en el juego. En su lugar, podríamos simplemente ofrecer la experiencia de diversión central de Jockey de cartas de bolsillo. Decidimos darle una oportunidad”.

Una vista de perfil de primer plano de un caballo de dibujos animados y su jinete montando en una pista de carreras cubierta de hierba del juego Pocket Card Jockey: Ride On!

Imagen: Game Freak/Apple

¡Seguir adelante! De hecho, es muy parecido al original de 3DS, con solo un par de adiciones. Las escenas de carreras ahora se representan en 3D, lo que facilita el seguimiento de las posiciones relativas de los caballos y las cartas de encendido, mientras que el equilibrio entre resistencia y energía se delinea más claramente mediante la adición de tarjetas de recuperación de resistencia a los cuadros de solitario. Taya dice que también hay un plan para agregar elementos completamente nuevos al juego a través de actualizaciones. Cuando se le preguntó sobre la posibilidad de una versión de Nintendo Switch, Taya dice que está enfocado en obtener comentarios de los usuarios de Apple Arcade y entregar actualizaciones por el momento, pero no lo descarta. “Queremos ver la reacción que obtenemos y luego pensaremos en el siguiente paso”.

Si bien es una pena que ¡Seguir adelante!La audiencia de estará restringida a los suscriptores de Apple Arcade, la historia de Taya muestra el valor del oasis de Apple en el desierto freemium de los juegos móviles. Jockey de cartas de bolsillo siempre tuvo perfecto sentido como un juego móvil, pero el modelo de negocio imperante no lo permitiría. Apple Arcade crea un espacio donde los desarrolladores no tienen que torcer sus ideas para que encajen en el mercado móvil, y donde una idea maravillosamente extraña y divertida para un juego puede encontrar un hogar.